Édith Piaf, the Little Sparrow, Takes Flight Again

from New York Times (US) / by Kristin Hohenadel

IT doesn’t take much to make Montmartre look like a movie set, with its narrow winding streets and bohemian village charm. On a stroll up the hilly Rue Lépic in the shadow of the Moulin de la Galette, an old windmill featured in paintings by van Gogh, Renoir and Toulouse-Lautrec, it’s easy to conjure up a Paris littered with the usual props: a baguette under every arm, a beret angled jauntily atop every head, lip-locked lovers on every corner.

The soundtrack to accompany this picturesque fantasy has to be the inimitable voice of Édith Piaf, who as a poor girl sang for her supper on the streets of Paris — where she was discovered — and went on to become one of France’s most famous cultural ambassadors with unabashedly romantic love songs like “Non, Je Ne Regrette Rien.”

In a television call-in survey in France in 2005 to name “The Greatest French Person of All Time,” Piaf, who died of cancer in 1963 at 47, was ranked No. 10 out of 100 historical figures and modern-day celebrities. (The top honor went to Charles de Gaulle.) So when TF1 International announced plans to make the film “La Môme” (“The Little Sparrow,” Piaf’s nickname), it seemed the company was cashing in on a myth, trying to resell the image of France’s most legendary chanteuse to the world and to France itself.

But it seems the filmmakers have set out instead to humanize a legend. Written and directed by Olivier Dahan and starring Marion Cotillard, the film is set to be released in France next Valentine’s Day. (Renamed “La Vie en Rose,” after one of Piaf’s most famous songs, it is scheduled to be released in the United States by Picturehouse in 2007.)

“All female voices are descendants of Piaf,” said Alain Goldman, one of the film’s producers. But while Piaf still exists in living memory, the most popular modern French chanteuses look and sound more like Britney Spears rip-offs. Not a season of “La Nouvelle Star,” the French version of “American Idol,” goes by without an aspiring little sparrow tackling “Non, Je Ne Regrette Rien” or “La Vie en Rose,” and inevitably crashing to earth with broken wings.

It’s hard not to see this exercise in nostalgia as evidence of France’s current, self-professed identity crisis as a nation torn between its defining past and the vagaries of its future, unsure of its place in the world. Mr. Goldman said it wasn’t only tourists who sometimes pine for a France that is all but lost.

“I think that France has nostalgia for that era as well,” he said. “France doesn’t know exactly where it’s going, and in moments of doubt you tend to look back at where you came from. And our history is incarnated by people, by destinies. Édith Piaf is an essential name in French culture.”

But Mr. Dahan, 38, wants to make the case for Piaf as an eternal artist with international appeal, not simply celebrate her as a national symbol. “She toured the world,” he said. “Of course she’s French, and her culture is French at the base, but she doesn’t belong to France.”

He pointed out that the movie — which was also filmed in Prague and Los Angeles — begins in New York, with Piaf singing in English. “An artist doesn’t belong to a country,” he said.

Mr. Dahan said he was not a fan when he stumbled on little-known photographs of Piaf as a girl. Intrigued, he read everything he could find about her and was surprised to discover that while her music and concert DVD’s are still being produced, nobody had ever made a movie about her life.

“I didn’t know much about her — a bit, like all French people, but not in detail,” said Mr. Dahan, who was born near Marseille. “I knew certain songs that everyone knows, because they play them on the radio. But the more I got into the details of her life, the more fascinating she became.”

He rejected the idea that this was only the story of a legend. “I wanted it to be accurate but not be paralyzed by the mythical quality, or dramatic reconstruction,” he said. “For me she was the prototype of an artist. I’m trying to show the intimate side of the person, not just the person singing on stage — how much she mixed her art and her life.”

The first half hour of the movie focuses on Piaf’s childhood from age 8 to 10, when, abandoned by her mother, she lived in a brothel run by her paternal grandmother, went temporarily blind and began to sing on the streets of Paris. “What the French know most is Piaf, when she was a bit older, when she sang at the Olympia,” Mr. Dahan said, referring to the famed music hall. “I think even the French are going to discover a lot about her.”

Because it is Piaf’s music, not her life, that is legend, the filmmakers sought to fill in the blanks of her tumultuous adulthood, in which she was accused of murder, endured the death of her only child, married twice and became involved with the French Resistance. Ms. Cotillard’s elfin beauty was transformed one afternoon during filming when she appeared with fake, bushy (pre-fame) Piaf eyebrows and her hairline shaved to make room for a wig styled in a curly bob with bangs. Ms. Cotillard, 30, said Piaf’s eventful life was a worthy subject for a movie, great singer or not. “You don’t need to love or not love, to know or not know Piaf, to go see the story of the extraordinary life of an extraordinary woman.”

Mr. Goldman said the film was difficult to finance, given its budget of $25 million — a high figure for a French film — and Mr. Dahan’s insistence on casting Ms. Cotillard, who is not as internationally recognizable an actress as Juliette Binoche or Audrey Tautou. (Ms. Cotillard will lip-sync Piaf’s songs.) The movie also stars Gérard Depardieu as Louis Leplée, the cabaret owner who discovered her.

The art department had lightly edited a patch of Rue Lépic to remove its 21st century detritus, lighted fires to give the effect of early morning fog, and stopped traffic for a handful of early 20th-century automobiles.

It was the kind of scene — actors out of earshot, walking up a hill in take after take — that glues together a movie, but is little fun for passers-by to watch. “Are there any stars in this?” an American woman carrying an “I {sheart}Paris” tote bag asked loudly while snapping digital photos like a crime reporter.

But despite the picture-postcard Montmartre setting, Mr. Goldman said the project has popular potential both at home and abroad. “Popular in the good sense of the term,” he said, “meaning a whole population can see themselves in the story of one of their heroines. Édith Piaf had a very large public: young, old, bourgeois, poor. Everyone was touched by her music. Also we had the potential to make an international film, not only a French one.”

Mr. Goldman, who grew up near where the street scene was being filmed, said that making an international film involved “holding the keys to world culture, and it’s mostly the United States that knows how to do that.” He continued: “I adored ‘Spider-Man.’ We don’t have that, so the only way for us to be international, to be universal, is to talk about Montmartre. Because the whole world knows Montmartre.”

La Môme Piaf

from The Hollywood Reporter (US) / by Srdjan Milosavljevic

Picturehouse Films has picked up the right to a film on the wildly popular French singer Edith Piaf the film will be called La Vie en Rose. Piaf, was famous for heartbreaking voice. She sang unforgettable ballads, which stayed with those who listened to them for a long time after the performance. Her life, much like her songs was mysterious, and tragic. At a young age she was abandoned by her father, and brought to live with her grandmother who owned a brothel. It is said that she lost her sight at the age of three and regained it at a seven, when her grandmother’s prostitutes went on a pilgrimage to Saint Therese de Lisieux. She became famous in the 1940’s, had a pretty turbulent life. Drug problems, marriages, deaths were the things Piaf was in the news for when not making music. These problems followed her, right up until her tragic death on October 10, 1963 she died of cancer and was only 47 years old.

Marion Cotillard stars as the unforgettable Piaf. And it has been said that she is spellbinding as the singer, that she has her voice and mannerisms down to a tee. You may remember Cottilard from the “Taxi” movies which are arguably the three of the most famous French action films ever made. Louis Leplee, the night club owner who discovered Piaf will be played by one of my all time favorite French actors Gerard Depardieu. Although Depardieu is great in comedies, he really flourishes in dramas and films which are carried by performances. He is definitely a great choice for this film. Which will no doubt be more about the performances that anything else.

Olivier Dahan will direct this biopic. Before picking up directing, Dahan was a painter. And it seems he has taken that artistic vision with him into the world of film. That is why his shots, as small as insignificant they are to the story of the film, always look interesting and sometimes mesmerizing. He showed this to us in a film which while being painfully average looked and felt absolutely brilliant because of the scenery and the imagination of the director. You can not fake style, most of the time you can’t learn it. Unfortunately, style and artistic vision are things you have to be born with. Otherwise everyone would be a movie director. After hearing about the cast, the story and the director, there is very little chance that this movie won’t pack one hell of a punch. And the life Piaf led and the kind of person she was will be hard to copy, but rest assured if it is not done properly, this film will crash and burn. So a message to the woman who bears this film on her shoulders “Miss Cotillard. No pressure”

Creatives on the verge

from Variety (US)

Marion Cotillard might be well-established in France, but in the coming months her international renown will receive a considerable boost from two high-profile films: Olivier Dahan’s “La vie en rose,” in which she plays iconic French chanteuse Edith Piaf, and Ridley Scott’s just-completed “A Good Year,” based on Peter Mayle’s book “A Year in Provence,” in which she’s a Provencal beauty who catches the eye of expat Max Skinner (Russell Crowe).

The roles have the potential to place Cotillard among the international ranks of such French film sirens as Emmanuelle Béart, Audrey Tautou and Eva Green.

The daughter of two stage thesps, the 30-year-old Cotillard began her screen career at 17. While her notoriety has remained manageable, her range is apparently limitless: She excelled as the revenge-bent femme fatale in WWI-set “A Very Long Engagement,” convinced as the WWII incarnation of Jeanne Moreau’s character in “Lisa” and is heartbreakingly sensitive as a shy classical musician in contempo dramedy “You and Me.”

When roles seemed scarce, Cotillard considered upgrading her part-time work for Greenpeace into full-time militancy. Tim Burton tapped her to star as Billy Crudup’s pregnant wife in “Big Fish” just as she was about to defend all the fish (and dolphins and whales) in the sea.

Beauty, talent and a social conscience — consider Cotillard France’s answer to Angelina Jolie without the hoopla.

Edith donc..

de Libération / par Pascale Nivelle

Marion Cotillard, 30 ans, comédienne. A su garder la tête froide après un succès précoce dans «Taxi». Elle joue depuis l’âge de 5 ans et va bientôt incarner la môme Piaf.

Il y a longtemps qu’elle se pose la question : «C’est quoi ce putain d’égocentrisme ? C’est nul d’avoir besoin d’être regardée à ce point-là !» Là, on lève les yeux du carnet où il est déjà noté que Marion Cotillard tricote, s’intéresse à la nature et aux éventails anciens, et dit toujours, à 30 ans, «grandir» plutôt que «vieillir». Tout d’un coup, sans prévenir, elle a baissé son masque d’actrice, minaudant et charmant. Le regard un peu humide, un peu rageur, elle dit : «Je voudrais être quelqu’un de simple, d’ordinaire. Et en même temps, j’ai besoin d’être dans la lumière.»

Contradictions de l’acteur, tourments et angoisses. Chez Marion, qui a un côté brindille Kate Moss, ça ne passe pas à coups de chocolat et de régimes rédempteurs. Elle prend des cuites et des avions. «Un jour, ça n’allait pas fort, je n’étais pas au mieux de ma forme, si l’on veut. A 18 heures, je suis entrée dans une agence de voyages acheter un billet pour Bombay. Je suis passée chez moi à 5 heures du mat’ faire un sac à dos et je suis partie à l’aéroport complètement bourrée. Tout ce que je savais, c’est que j’allais à Goa.» Elle était comédienne de cinéma déjà, presque célèbre pour ses rôles dans les trois Taxi de Luc Besson. Et n’allait pas bien à cause de cela, justement, la peur du système qui happe, tord et jette, la hantise de n’être jamais soi et de ne pas savoir donner. Elle avait l’impression d’avoir été enfermée dans la mauvaise enveloppe, celle des actrices poupées, et voulait tout arrêter. «J’étais en guerre contre moi-même, mal à l’aise par rapport à mon image.» A Bombay, un Indien lui a dit : «Tu ne seras pas débarrassée de ton égocentrisme tant que tu ne l’auras pas vécu jusqu’au bout. Tant que tu ne seras pas une star de cinéma, tu seras frustrée.» En rentrant à Paris, elle avait décidé de continuer. C’est là que Tim Burton l’a appelée pour un petit rôle dans Big Fish. «Même dans mes rêves, c’était impossible !» Thierry Chèze, son ami journaliste à Studio, estime qu’à cet instant, sa carrière a commencé à décoller.

Ensuite, on a vu Marion Cotillard un peu partout, beaucoup de premiers films d’auteur et quelques autres. Elle voulait avancer seule. Aujourd’hui, elle est certaine de ne pas rester toujours comédienne, de passer un jour de l’autre côté de l’objectif. «J’ai envie de devenir la patronne. J’espère qu’à 40 ans, je n’aurai plus besoin du regard de l’autre. Les vieilles actrices, c’est pathétique. Le besoin de séduction, c’est un truc de jeunes, non ?»

Le tricot, c’est vrai. Point de jersey, point mousse, point de blé. Elle a appris avec sa maman, s’est perfectionnée sur Internet, bien avant que les aiguilles soient «super hype» à Hollywood. Marion Cotillard adore bricoler des bijoux, des tissus, des marionnettes. Chez elle, à Paris, elle possède une armoire de trésors bouts de ficelle accumulés depuis l’enfance. Entre deux tournages, quand les vaches étaient trop maigres, elle fabriquait et vendait des figurines en pâte à modeler. «Je n’aurais jamais pu être serveuse ou vendeuse, j’ai toujours essayé de me débrouiller toute seule, vivre de ce que je fais.» Elle adore aussi sa mère, son père et ses petits frères jumeaux Quentin et Guillaume. Monique Theillaud, la maman rebaptisée Niseema par un maître en recherches spirituelles, lui a légué un jour une phrase qu’elle trimballe comme une médaille : «Dans la vie, tout est un cadeau. Le problème, c’est que parfois, il est mal emballé.»

Longtemps, les cinq Cotillard ont formé une petite troupe pas comme les autres, qui baladait ses rêves et ses petits talents sans voir la noirceur du monde. Jean-Claude, mime, et Monique, tragédienne, avaient fondé un théâtre itinérant pour enfants. Ils racontaient des contes dont leurs enfants étaient les héros. Marion a joué pour la première fois à 5 ans dans un téléfilm, et a toujours voulu être comédienne. Ces années-là, Aznavour chantait la Bohème et le président de la République jouait de l’accordéon. Les Cotillard habitaient Alfortville, dans la banlieue sud de Paris, tout en haut d’une tour, tout au milieu d’une cité que Marion trouvait merveilleuse : «Il y avait le monde entier dans mon immeuble.» Et aussi de la came et des loubards, qui plombaient la vie. Quand l’aînée a eu 10 ans, la famille Cotillard est partie vivre dans la campagne d’Orléans. Là, tout le monde était blanc, sauf la seule amie de Marion, qui était marocaine. «Un jour, des types de l’école m’ont coincée sous un escalier et m’ont arrosée d’eau de Cologne pour me nettoyer. J’ai appris ce que c’était, le racisme.» Entre 10 et 15 ans, elle ne se souvient pas de grand-chose, sinon d’une différence lourde à porter : «Je me sentais insipide et sans caractère. J’avais envie d’être n’importe qui sauf moi-même, n’importe où sauf à ma place. Je voulais disparaître, de peur qu’on me traite de crâneuse.»

Tout est allé mieux quand elle est entrée au conservatoire d’Orléans, où travaillait son père. Des nouvelles de la famille, sur le site www.cotillard.net, mis en image par Quentin et Guillaume, artistes en informatique : Jean-Claude a connu un succès parisien à la rentrée en montant la pièce Moi aussi je suis Catherine Deneuve. Quentin peint, Guillaume écrit. Niseema vit à la campagne et anime un atelier de théâtre. Le 8 mars 2005, Marion a reçu un césar pour son second rôle dans Un long dimanche de fiançailles. «Cela lui a donné confiance en elle», dit l’ami Thierry Chèze.

Depuis janvier, Marion tourne la Môme à Prague, avec Olivier Dahan. Piaf est un de ses premiers rôles-titres après beaucoup de seconds. Dont un passage éclair dans Mary, d’Abel Ferrara. Avec Sauf le respect que je vous dois (sortie le 15 février), elle est plus proche de ce qu’elle est vraiment. Gouailleuse, sans concessions ni maquillage-camouflage. «Simple et vive», dit Fabienne Godet, dont c’est le premier film. Elle a choisi Cotillard car elle la voyait «d’un bloc». Et elle aime sa voix à la Jeanne Moreau : «Un peu garçonne, un peu liée à l’enfance.» Edith Piaf tricotait. Elle avait des histoires d’amour compliquées, «comme tout le monde», dit Marion. Il y a quinze jours, elle fréquentait encore le chanteur Sinclair, vu en sa compagnie dans la presse people de l’été. Vrai ? «Silence radio, coupe-t-elle, je ne mets pas le petit doigt là-dedans.» Elle enchaîne sur son amour de la nature, son engagement à Greenpeace et un projet de voyage en Polynésie, «dès que possible».

Les sourcils comme des fils, une couronne de cheveux rasés tout autour du front, la voix joliment rauque, elle est dans la peau de Piaf. Dans le petit loft loué pour elle sous les toits de Prague traînent disques et biographies de la Môme. Elle aime lire, et c’est une angoissée : «Tant que je n’ai pas tout fait trois fois, je me sens mal.» La veille, elle s’est endormie avec le refrain de Frou-frou qu’elle devait apprendre par coeur. «Impossible. J’ai vraiment une drôle de mémoire. Trop d’alcool et de pétards dans ma vie…»

En 2006, peu d’actrices parlent encore de ces choses. Béatrice Dalle s’est rangée, Kate Moss soigne ses frasques en jouant les mères de famille. Marion Cotillard s’en fiche. La guerre, c’est à l’intérieur que ça se joue.

photo Ludovic CAREME

Marion Cotillard en 7 dates

30 septembre 1975: Naissance à Paris.

Début des années 80: Joue dans Y a des nounours dans le placard, pièce de Jean-Claude Cotillard.

1994: Conservatoire d’Orléans.

1998: Taxi I.

2001: Jeux d’enfants.

2004: César pour Un long dimanche de fiançailles.

Printemps 2006: Toi et moi, comédie.

Entretien avec Marion Cotillard à propos d’Edy

Des Notes de Production

Comment avez-vous réagi à la première lecture d’ Edy (2004) ?
Je connais Stephan depuis très longtemps. Mais, à part quelques rares scènes qu’il m’avait fait lire pendant l’écriture, je n’ai vraiment découvert le scénario qu’une fois celui-ci terminé… avec appréhension. C’est toujours angoissant de lire quelque chose écrit par quelqu’un qu’on aime. Il y a le risque de ne pas aimer et d’avoir à le lui dire car on ne peut, évidemment pas faire autrement. J’ai toujours été très honnête sur le travail de Stephan, comme acteur et comme réalisateur. Mais je n’ai pas eu à vivre ce moment-là. J’ai littéralement adoré le scénario. Pour moi qui avait eu l’occasion de le voir en plein travail, ce que j’ai lu était un véritable accomplissement. Stephan écrit vraiment bien, possède un réel sens du dialogue et un univers particulier, assez sombre. Il a eu l’immense talent d’imaginer une histoire très cinématographique qui lui ressemble fortement, avec un vrai ton. Stephan est fasciné par Tardi ou Audiard. Ça l’a forcément nourri mais Edy (2004) n’est en aucun cas une copie de ce cinéma-là. Il s’en est inspiré comme on s’inspire tous de ce que l’on admire mais on retrouve dans Edy (2004) une personnalité qui lui est propre. Même si je le savais capable de ça, j’ai été .ère et admirative de son travail.

C’est avant cette lecture qu’il vous a proposé un rôle ?
Oui, avant de me le faire lire, il m’avait indiqué qu’il y avait un petit truc pour moi. Et, pour les mêmes raisons, j’ai adoré les scènes qu’il me proposait : elles allaient totalement dans le ton du film. Je sais que le mot a trop souvent été galvaudé et vidé de son sens mais dans Edy (2004), tout est décalé. Mon personnage aussi. On ne s’attend jamais à voir ce que l’on découvre à l’écran.

Comment définiriez-vous justement ce personnage ?
Je ne veux pas en dire trop pour justement garder la surprise. Mais, pour moi, il s’agit d’une fille qui trouve une espèce de double en rencontrant cet Edy, joué par François Berléand. Un lien entre lui et elle préexistait avant qu’ils se connaissent. Comme une évidence. Et cette évidence-là va provoquer des réactions inattendues. C’est ce qui se produit d’ailleurs pour tous les personnages – principaux ou secondaires – de ce film, et ce qui lui donne une telle dimension.

Ce n’est jamais simple de débarquer sur un plateau de tournage où tout le monde travaille ensemble depuis plusieurs semaines, pour jouer ses propres scènes. Comment l’avez-vous vécu ?
Cette période-là était particulière pour moi car je tournais quatre films en même temps, avec des rôles complètement opposés. J’avais à peu près 10 jours de travail sur les trois autres films et deux sur celui de Stephan. Passer comme cela d’un tournage à l’autre fut une expérience incroyable. Du jour au lendemain, je changeais radicalement d’univers, de façon de travailler. Et c’est évidemment cette différence-là et le fait de tout avoir préparé en amont qui m’a permis de jongler ainsi. Avec un petit plus, dans le cas d’ Edy (2004) : j’étais tellement .ère que Stephan fasse son film que tourner avec lui, le voir diriger un plateau de long-métrage et observer les gens travailler pour lui constituait pour moi un bonheur permanent. C’était à la fois excitant et émouvant !

Et comment a-t-il travaillé avec vous ?
Je n’ai pas du tout appréhendé d’être dirigée par lui et je n’ai pas l’impression qu’il ait appréhendé tant que ça de me diriger. Pour ma part, j’étais surtout impatiente. Et tout s’est déroulé dans une clarté totale. Comme on se connaît bien, il savait exactement quoi me dire pour me guider. On partageait vraiment un immense plaisir à travailler ensemble – même si nous avions déjà eu l’occasion de le faire comme comédiens – et à vivre cette aventure. Un plaisir renforcé par le fait de se retrouver face à François Berléand. Rien n’est plus simple pour un comédien que de jouer face à lui ! On n’a quasiment rien à faire. La première prise de notre scène a d’ailleurs été la bonne. Ce fut d’une limpidité totale.

Dans une des scènes de ce film, on vous retrouve chanteuse. Comment vous y êtes vous préparée ?
On a beaucoup parlé en amont des costumes avec Stephan et Fred Remuzat, le directeur artistique, qui avait dessiné des croquis. On peut dire qu’on a créé ça ensemble. C’était le dernier de mes deux jours de tournage et je me souviens que je n’étais pas très à l’aise. Sans doute parce qu’il n’est jamais très facile pour moi de me retrouver en short au milieu de tout le monde et de devoir assurer mon play-back à la perfection. Mais j’étais si heureuse d’être sur le plateau que cette angoisse a vite été évacuée…

Quelle ambiance, justement avez-vous ressenti sur le plateau d’ Edy (2004) ?
François et Stephan se connaissent depuis un petit bout de temps. Ils s’aiment beaucoup et ont une grande d’estime l’un pour l’autre. Je crois que Philippe Noiret s’est aussi pris d’amitié pour Stephan. Tout le monde partageait une vraie admiration et une réelle affection, les uns pour les autres. Simplement. Cela peut passer pour de grands mots mais pourtant rien ne peut rendre les gens plus heureux.

Quelle a été votre réaction quand vous avez vu découvert le film ?
J’étais encore plus angoissée qu’à la lecture ! J’avais envie d’aimer plus que tout et en même temps je ne pouvais pas me forcer à le faire. Je n’ai pas le souvenir d’avoir été autant stressée avant d’aller découvrir un de mes films. Et j’ai eu une merveilleuse surprise ! C’est tellement émouvant de voir un premier film qui ressemble à ce point-là à son réalisateur. Moi qui le connais bien, ça me touche forcément autrement. Mais je peux vous assurer qu’il a fait le film qu’il voulait faire. Sachant cela, que ça plaise ou non aux gens n’a aucune importance ! Et je trouve ça génial. Au-delà de la beauté de cette histoire et de ce magnifique personnage d’homme qu’est Edy, j’ai aimé ce film car il est d’une honnêteté totale. C’est beau de réussir à donner au final ce qu’on avait envie d’exprimer, d’offrir aux autres une part de soi-même de manière aussi simple et d’avoir su pourtant créer un univers aussi complexe.
C’est d’ailleurs précisément en cela que ce film lui ressemble. Dans la vie, Stephan ne donne pas, non plus, toutes les clés d’emblée. Il faut apprendre à le connaître, prendre son temps pour y parvenir. Idem pour ce film. Tout n’est pas expliqué d’emblée au spectateur. Il faut se laisser emporter par l’univers et par l’histoire. Au départ, on peut se sentir un peu perdu. Mais au même moment, on éprouve la sensation que quelqu’un nous prend par la main pour nous guider. Et si on a confiance en cette main, si on se laisse prendre, on passe vraiment un moment unique dans un univers unique…

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