With 93,000 + photos and still counting! More Photos
May 2014
Gallery Updates, Movies  •  By  •  0 Comments

Studio Canal showed first footage of ‘Macbeth‘ during Cannes market earlier this week. To promote the movie they had 2 character posters up – displaying a muddy but fierce Michael Fassbender and a serene but also fierce Marion Cotillard. Somebody took a picture from an angle and the photoshopped posters have been posted all over the internet, e.g. on The Playlist.

001 Macbeth – 2015 > Artwork

May 2014
English Press  •  By  •  0 Comments

One of the most-discussed entries of last year’s Cannes Film Festival was James Gray’s New York–set period piece The Immigrant. The film was divisive — winning rapturous acclaim as well as a few sneers — but most viewers agreed that it featured a fantastic performance by Marion Cotillard, giving her her first leading role in an American film, after years of headlining French films and taking on supporting parts in American ones. In The Immigrant, the Cotillard plays Ewa, a recent Polish émigré who finds herself taken in by a shady nightlife impresario (Joaquin Phoenix). The film was picked up by the Weinstein Company — prompting many to expect to an awards-season push — but then seemed to vanish for a while. Now it’s finally in theaters, just in time for a new Cannes Festival (which features another Cotillard performance, in the Dardenne Brothers’ much-speculated-about Two Days, One Night). The actress sat down with Vulture recently to discuss having to act in Polish, what she looks for in a director, and the unlikely event that brought her and Gray together.

I was stunned at how much of your performance in this film was in Polish. What was it like to do so much of the part in another language?
It was kind of stressful, because she is Polish, so I had to nail the accent. It’s not like when I learn another language but can keep my French accent. I always want to find the authenticity of a character. And there were 20 pages of Polish in the script. I didn’t even think about that when I first read it, because the script itself was in English; it just said “in Polish” when there was dialogue that was supposed to be in Polish. So I didn’t realize the amount of work I’d need to do. And I didn’t really have that much time to prepare. I had two months, which is nothing, and Polish is a very, very complicated language, and it shares almost no words with English or French. Sometimes, I would ask my teacher if she was really teaching me Polish, or if it was actually Chinese or something! But when you know that you won’t have enough time, you just have to jump into the work and not think about the result.

Did you actually learn Polish for the part?
I didn’t learn Polish. I really just learned phonetics. But I did need to know the meaning of every word. You cannot act if you don’t know exactly what you say. Even if you know what to emphasize and you learn the music, I still really needed to know the meaning. It’s very interesting when you learn a language, you get to learn a lot about the culture because the way they say things tells you a lot about the culture.

You probably already know this from being bilingual, but I’ve found that speaking fluently in another language is like switching between different mentalities. Even subtly, you sort of become another person.
I don’t know if you do it consciously, but, for example, when I speak English, I speak louder. [Laughs] You just go into an American restaurant and a French restaurant and you will know exactly the difference. So, I think, yeah, it brings something different. I don’t know if it’s your personality — like, your deep personality — but yeah, it brings another side, or it kind of emphasizes a different side of yourself.

Do you like to do a lot of research in general when you do a part?
When I need to, yeah. Sometimes it’s a lot. For example, I did know a few things about Poland, but not enough. So I started to study Polish history. I didn’t know that Poland was not Poland back then — that it was separated between the countries around — and I needed to learn about the culture. I wanted to know what they eat, just to, you know, have enough things to feed my character.

I find that in James Gray’s films, and in particular with this one, there’s a kind of emotional nakedness to the characters, no ironic distance. You can see what they’re feeling. But the films are not emotionally indulgent, either. I imagine striking that balance is difficult for an actor.
Yeah, yeah, yeah. I think we agreed that it was part of her personality not to show her emotions too much. She tries to control herself, because when she arrives, it’s kind of a big jump into the unknown, but she has to keep on going because she has a goal — which is to survive in order to save her sister. I think that, first of all, her strength and the way she tries to control her feelings comes from the fact that she was a nurse when she was in Poland. So, she’s someone who’s devoted to people and can keep her blood cold. Also, she’s someone who went through a lot in her country. She saw horror, and so she’s really learned to control herself. And I think if she didn’t have this goal — which is having her sister survive this — she would be a totally different person. Her life is important because of her sister’s life. If she doesn’t survive this, then her sister is going to be lost.

You’ve just given me a great description of the emotional journey of this character. How much do you like to sit down and figure the character out beforehand?
I need to figure it out before we start shooting, so I can be free and let the character live inside of me — to let it create itself, in a way. I try to find this space inside myself for the character to live by itself. I don’t want to control things, but I want to create a very strong base, so that I can let myself go. And if I know exactly who this person is, then I have a strong base. So that if, for example, there is a new scene, I will know exactly how she will react, without the need to sit down and think about it. I just want to let it go, and then sometimes you’re surprised by what is coming. This kind of surprise is very inspiring, and that can happen only if you don’t control everything.

The breadth of the directors you’ve worked with is astounding. You’ve been in two Christopher Nolan movies, and now you’re in the new Dardenne Brothers film premiering at Cannes. So, you’ve gone from huge Hollywood blockbusters to intimate, low-budget, handheld dramas. What do you look for in a director?
I look for someone who needs to do what he does. This is very important for me, because I’m in the same process, I guess, as an actress. The only good reason to do a movie is because I need to do it. I need to tell the story. I need to be this person. I’ve met some directors on studio movies where you could tell that they were there because they were good at, you know, doing some beautiful images. But they were not driven by the need to tell a story. I cannot work with a director who is not that involved and driven. Even the blockbusters I was in, both were from Christopher Nolan, who was involved 100 percent. I couldn’t work with someone who doesn’t feel that it’s a matter of life and death to tell the story, who doesn’t have involvement at the highest level.

James Gray says that the first time he met you was when you threw a piece of bread at him over dinner.
I never play with food, but I got really upset.

Because he had criticized an actor that you like. Who was the actor?
I cannot say. Because honestly, this actor is beyond. If I gave the name of the actor, James would look like a fool for saying that he’s not as good as everybody thinks he is. [Laughs.] People would look at him, like, “Seriously, Gray, are you out of your fucking mind?” So I can’t say. For James’s sake.

May 2014
French Press  •  By  •  0 Comments

Une fois de plus, elle sera un des frissons sensationnels de Cannes. Dans le nouveau film des frères Dardenne, l’actrice et égérie Dior est exceptionnelle en jeune femme se battant pour sauver sa peau au travail. Événement festivalier assuré et, ici, confessions intimes sans faux-fuyants.

Un vendredi, Sandra (Marion Cotillard) est licenciée d’une petite entreprise produisant des panneaux solaires. Le patron annonce aux ouvriers que, en contrepartie du départ de la jeune femme, ils recevront chacun une prime de 1 000 €. Mais Sandra décide de se battre, le temps du week-end, pour garder son job en tentant de persuader un à un ses collègues de renoncer à leur prime… Avec le talent, la subtilité et la force qu’on leur connaît, Jean-Pierre et Luc Dardenne ont déjà abordé, dans « Rosetta », le thème du chômage. Avec « Deux jours, une nuit », évènement cannois assuré, ils nous offrent une merveille de réalisme, jamais larmoyant, toujours au plus près de l’os de la vérité. Et jamais, sans doute, Marion Cotillard n’a été aussi près de l’épiderme d’un personnage. Elle ne joue pas, elle se fond en Sandra, pour nous livrer quelque chose de si intime, allant fouiller loin au fond d’elle-même, si bluffante que le spectateur reste partagé entre le trouble et l’admiration. Rencontre parisienne, dans une maison amie du 20e arrondissement, à peine rentrée d’un exténuant tournage londonien. Concentrée, précise, révoltée, honnête dans ses réponses parfois très personnelles.

Marie Claire : Il est rare que les frères Dardenne choisissent une actrice déjà très connue…

Marion Cotillard : Oui, c’est sûr que lorsque mon agent m’a annoncé qu’ils pensaient à moi pour un film, j’ai été surprise. Je ne pensais jamais recevoir une proposition de leur part. A notre premier rendez-vous, c’était limite bouleversant. Ce métier est fait de rêves qui se réalisent, et d’autres qui ne se réalisent pas. Mais quand le rêve auquel on ne pensait même pas devient réalité, c’est quelque chose !

Ils ont pensé à vous en écrivant le scénario ?

Je ne sais pas, c’est une question que je ne me pose jamais. J’ai juste envie de dire que, avec toute l’admiration, le respect et l’amour que je porte aux réalisateurs avec lesquels j’ai travaillé, ce tournage est le plus beau de ma vie. Et je ne l’ai jamais dit pour aucun autre film.

Qu’est-ce que vous avez en commun avec Sandra, votre personnage ? La volonté ?

Oui, même si, très honnêtement, je ne sais pas si j’aurais eu le courage de faire ce qu’elle fait. Il y a aussi la difficulté d’être dans la confrontation, ce qui est parfois extrêmement handicapant. Cette incapacité à m’opposer à l’autre. Le conflit est très compliqué à envisager pour moi, car c’est lié à la peur du rejet, du refus. De l’abandon.

A la place de ceux qui doivent décider s’ils votent pour la réintégration de Sandra ou s’ils préfèrent empocher les 1 000 € de prime, qu’auriez-vous fait ?

Je ne sais pas. Quand on a des enfants, qu’on est dans une situation difficile, un sou est un sou… et 1 000 €, une somme énorme. Si j’étais une amie de Sandra, il y aurait de grandes chances pour que je l’aide, mais si je n’étais pas proche d’elle et que, dans la balance, il y avait ma famille, mes enfants… peut-être que j’aurais voté contre elle. Par contre, je pense que je me serais laissé convaincre par Sandra et que j’aurais été touchée par cette histoire.

Vous suivez l’actualité ?

Forcément, la question du chômage interpelle, quand on sait qu’on n’a pas encore trouvé de moyen de l’enrayer. Il y a des solutions qui ne sont pas employées parce qu’on est dans un monde d’ultra-consommation et de profits. Tant qu’on acceptera ça…

Vous seriez plutôt dans un état d’esprit « slow down » ?

Oui, bien sûr. Bon, ralentir est un mot qui fait un peu peur. Je préfère dire : user différemment. Le fait qu’aucune gouvernance mondiale ne nous pousse vers les énergies renouvelables montre bien qu’on est « tenu par les couilles » ­ passez-moi l’expression ­ par des industriels n’ayant aucun intérêt à ce que les choses changent. Cet aveuglement suicidaire bouffe ceux qui n’y sont pour rien.

On vous a proposé de vous engager politiquement ?

J’ai eu des appels du pied de la part de partis politiques, mais je ne vois pas l’intérêt d’y entrer, étant donné que je n’ai pas l’impression que ça serve à grand-chose. Ça fait cliché de le dire, mais les seules personnes qui peuvent faire changer les choses, ce sont les citoyens eux-mêmes. Mon engagement est dans ma vie au quotidien. Il n’est pas assez remarquable pour être remarqué, mais je sais qu’un jour certains projets qui me tiennent à cœur verront le jour.

Vous êtes inquiète pour votre fils ?

Non, parce qu’il va grandir dans ce monde, de toute façon. Je fais tout pour qu’il ne me reproche pas, un jour, de n’avoir rien fait alors que j’ai la puissance de le faire. C’est pourquoi j’ai soutenu le programme éducatif de Maud Fontenoy dès le début. Je trouve ça intelligent, parce que c’est là qu’il faut sensibiliser les êtres.

Si vous n’aviez pas été comédienne, c’est vers là que vous seriez allée ?

Oui, absolument. C’est ce que j’aurais fait : travailler avec les enfants.

Si vous deviez vivre dans un seul endroit sans jamais le quitter, ça serait où ?

Une forêt avec la mer autour. Bon, allez, je dirais en gros la presqu’île du Cap-Ferret, en Gironde. C’est un lieu que j’ai découvert et qui est immédiatement devenu ma terre d’adoption. J’y vais autant que je le peux. J’ai eu un vrai coup de foudre. Il y a une énergie de la nature qui se dégage de cet endroit, qui est merveilleux et exceptionnel.

Avez-vous beaucoup d’amis, et qu’attendez-vous d’eux ?

Beaucoup d’amis ? Par rapport à une classe de collège ou à Facebook ? (Rires.) Je ne sais pas si j’en ai tant que ça. J’en ai de très chers, de milieux et d’âges très divers. J’attends d’eux qu’ils soient sincères, honnêtes, et qu’ils me fassent avancer sur plein de niveaux différents.

Vous est-il arrivé d’être déçue par des amis ?

Oui, bien sûr. Il y a des gens avec qui j’ai partagé un bout d’amitié, tout en sachant d’avance que ça ne durerait pas. Il y a aussi des chemins qui se séparent, dans un sens et dans l’autre. Là où je remercie mes amis, c’est qu’ils ont toujours été présents, alors que je ne l’ai moi-même pas toujours été. Quand je m’embarque dans un film pendant trois mois, tout mon temps libre est consacré à ma famille.

Difficile de concilier les emplois du temps lorsqu’on forme un couple d’acteurs, non ?

Oui, c’est sûr, c’est une des difficultés de notre métier. Il suffit de bien s’organiser, mais il y a des fois où ça n’est pas possible. Nous deux, on fait tout pour qu’il n’y ait pas de frustration.

L’absence est parfois bonne pour créer le manque et le désir…

Pas trop souvent ! Il faut faire attention à ce que ça ne se produise pas trop…

Quelles sont les qualités de Guillaume (Canet, le père de son enfant, ndlr) que vous admirez le plus ?

Pourquoi voulez-vous me parler de Guillaume ? J’en parle quand je fais des films avec lui, sinon je n’en vois pas l’intérêt. Là, ça me paraît bizarre, je ne suis pas douée pour ça. Non pas que j’essaie de préserver à tout prix mon intimité, mais il me faut une vraie raison pour que j’en parle.

Vous êtes égérie Dior. Quel est votre rapport à la mode ?

Dior m’a totalement éduquée dans le domaine de la mode, parce que, même si j’ai toujours aimé m’habiller, j’avoue que, encore aujourd’hui, je n’ai pas un discours passionnant ou très poétique sur la question. Par contre, j’ai fini par comprendre que la mode est non seulement un art, mais aussi une manière de s’exprimer. Je pensais que ce sujet de réflexion ne m’intéresserait jamais, alors que c’est tout le contraire qui se produit peu à peu.

D’une façon générale, le travail vous rend-il anxieuse ou de plus en plus zen ?

Anxieuse, malheureusement. Bon, je choisis des projets très complexes, qui me mettent dans des situations de stress parfois difficiles à gérer. La peur de ne pas savoir si je vais réussir un rôle est bien présente. Et, parfois, ne me quitte pas. Là, je rentre de Londres, où je viens d’achever le tournage de « Macbeth », et je ne rêve que d’une chose, dormir.

Quel est, selon vous, le mot le plus chargé d’espoir ?


Et le plus chargé de désespoir ?

Je dirais trois lettres : OGM. Je ne comprends même pas qu’on puisse les envisager, et ça me rend furieuse quand j’entends leurs défenseurs expliquer qu’avec les organismes génétiquement modifiés on va éradiquer la faim dans le monde. J’espère juste que notre nouveau Premier ministre va être mesuré sur ce dossier. La préservation du vivant, c’est quelque chose qui pourrait me faire lever le poing très haut.

Justement, avez-vous jamais eu des envies de meurtre ?

Non. J’ai vraiment foi en l’être humain. Effectivement, il y a des gens perdus pour la cause… Mais de là à les tuer, non.

Lorsqu’on voit quelqu’un arriver à un tel sommet de célébrité et de reconnaissance, on se pose la question, de l’extérieur : quel est le mantra qui a guidé votre ascension ?

Je pense qu’on attire à soi ce dont on a besoin. Lorsque j’ai compris que mes pensées positives parvenaient à créer ma réalité, cela a tout débloqué. Auparavant, j’avais tendance à envoyer des énergies négatives. Pas néfastes, non, mais, disons, défaitistes. Quand je suis sortie de ce système de pensée, tout est devenu possible.

Qui vous a aidée ? Un guide spirituel ? Un psy ?

Ma mère, qui a le courage, dans sa vie, d’expérimenter toutes sortes de thérapies, et qui m’a offert de découvrir des moyens de trouver un certain bonheur. De guérir, aussi, les choses qui avaient à guérir en moi. Ma mère m’a permis d’avoir accès, à travers elle, à des moyens de réparer, de guérir. C’est quelqu’un d’extrêmement important dans ma vie et que j’adore. La personne la plus courageuse que je connaisse. Bien sûr, j’ai aussi vécu des moments compliqués avec elle, comme cela arrive à tous les enfants.

Quels sont, selon vous, votre plus grande qualité et votre plus gros défaut ?

Une de mes plus grandes qualités, c’est mon ouverture d’esprit et le regard que je porte sur les gens. Mon plus gros défaut ? Ma peur. Elle me fait ralentir par rapport à tant de choses… et elle est toujours là. C’est sans doute pour cette raison que je ne choisis pas des films faciles. Je pense que j’ai besoin de surmonter la peur en l’affrontant. Sans elle, je toucherais le bonheur plus souvent.

Si vous pouviez être quelqu’un d’autre ou autre chose, que voudriez-vous être ?

De l’eau. Parce qu’on va en manquer cruellement. Si ma transformation pouvait servir à quelque chose, ce serait déjà ça ! (Rires.)

A propos d’eau… Imaginez que vous êtes en train de vous noyer, quelles seraient les dernières images qui défileraient dans votre tête ?

(Rires.) Oh, mais elle est horrible, votre question ! J’imagine que je penserais quand même à ma famille. Ah, non, je ne veux pas me noyer ! En plus, franchement, ce serait une mort atroce… J’espère, de mon vivant, connaître de grands changements positifs par rapport à l’environnement. Une dernière image très positive du monde, ça ne serait pas mal non plus.

May 2014
French Press  •  By  •  0 Comments

Palme en vue : Marion Cotillard revient à Cannes en ouvrière combative dans « Deux jours, une nuit », des frères Dardenne. Un rôle dans lequel l’égérie Dior s’est glissée corps et âme. Rencontre passionnée.

Quarante minutes. Voilà ce que la production du film des frères Jean-Pierre et Luc Dardenne « Deux jours, une nuit » nous offre royalement. Quarante minutes d’entretien avec son actrice principale, Marion Cotillard. Alors, obsédé par le timing et quand on sait que le sujet du film en sélection officielle au Festival de Cannes est le combat mené par des ouvriers d’une usine de Belgique pour conserver une prime de 1 000 euros, on se pose la question. Combien de temps faut-il à Marion Cotillard pour gagner 1 000 euros ? Trois heures ? Plus, moins ? Et en quarante minutes, que gagne-t-elle ? La question posée d’entrée de jeu à l’une des actrices les mieux payées du cinéma français, couverte de récompenses et encensée par les spectateurs, ne la choque pas. Elle sait qu’interpréter une ouvrière menacée par le chômage tient du paradoxe. « Mais la vie d’une actrice, dit-elle, n’est faite que de paradoxes. » A l’écouter, à la voir se saisir à bras-le-corps des questions qu’on lui pose, on comprend que les frères Dardenne soient venus la chercher. La futilité, les minauderies ne sont pas son registre. C’est une bosseuse à la fois cérébrale et physique et, si son sourire est désarmant, son visage porte, dans le film, le poids d’un désespoir qui bouleverse.

Propulsée une fois de plus dans la compétition cannoise, Marion Cotillard retrouve en partie un rôle de fille du peuple qu’elle a déjà endossé. Dans « La Môme », d’Olivier Dahan, elle était Piaf née à Ménilmontant, dans « The Immigrant », de James Gray, elle était une Polonaise engluée dans les bas-fonds de New York. Cette fois, elle campe un personnage écorché, lancé dans un combat où mendicité et dignité se parasitent. Réussira-t-elle à convaincre ses collègues de renoncer à leur prime, ce qui lui permettrait de conserver son travail ? Affrontements, désillusions, bons et mauvais sentiments, renoncements, petitesse et grandeur d’âme font du film un road movie social dans les corons. « C’est un rôle tout en déséquilibre, dit-elle, dans lequel Sandra, mon personnage, finit par trouver sa place. Ce n’était pas seulement sa peur du chômage que je devais interpréter mais aussi son état dépressif. Or, je ne suis pas dépressive. Je n’ai jamais pris de Xanax de ma vie, mais j’en ai bien étudié les effets. » Personnage « sous médocs », Sandra vacille de scène en scène. « Je ne peux pas dire que j’ai découvert le milieu ouvrier avec ce film, car je suis née dans une famille sans fortune. Et si j’ai aujourd’hui un train de vie hors normes, si je ne connais pas beaucoup de gens qui gagnent aussi bien leur vie que moi dans mon entourage, j’ai quantité d’amis qui comptent leurs sous. Je ne suis pas coupée du monde. Je lis la presse, je m’intéresse aux crises sociales. La grande différence entre Sandra et moi, c’est que je fais ce que j’aime. Sandra rêvait-elle, enfant, de travailler en usine ? »

Bien que vêtue ce jour-là d’un beau pull Issey Miyake bleu turquoise mettant en valeur sa peau diaphane et ses beaux yeux, c’est en Dior – on le parie sans risque – qu’elle montera les marches cannoises. « Je n’ai pas eu à faire de différence entre le monde du cinéma et celui de la mode pour lequel je prête mon corps et mon visage. Grâce à Dior, j’ai continué à faire du cinéma. Nous avons tourné des films, enregistré un morceau de musique avec Franz Ferdinand, tourné des clips, développé une créativité tous azimuts. Mon aventure avec Dior, ce n’est pas qu’une histoire d’égérie, c’est une aventure pleine d’aventures, comme les poupées russes. Quand je leur ai dit que je souhaitais tourner avec David Lynch, je n’y croyais pas moi-même. Et ils ont accepté. Idem quand j’ai voulu jouer avec mon idole absolue, John Cameron Mitchell. Dior, c’est un terrain de jeux formidable. » Et quand on s’interroge sur l’étrangeté de la voir monter les marches en Dior pour défendre à Cannes un film sur la classe ouvrière, elle répond avec justesse : « Pose-t-on la question à un cinéaste de film d’horreur ? » Et puis, ajoute-t-elle : « Je n’ai pas interprété beaucoup de rôles hyper glamour… D’ailleurs qu’est-ce que j’ai fait comme rôles glamour ? Avec des belles robes, le genre de personnage qui ne ferait pas tache sur le red carpet? Peut-être dans “Batman” ? Mais Sandra en débardeur sur le tapis rouge, ça ferait désordre. »

Du haut de sa filmographie impressionnante et des récompenses qui ont salué son talent, Marion Cotillard reste lucide. « Je me bats avec moi-même. Chacun a ses démons. Cela ne se voit pas toujours, mais j’ai peur de beaucoup de choses, et je me dis qu’un jour, enfin, je saurai précisément de quoi. J’ai toujours eu peur des gens par exemple. Adolescente, je ne comprenais pas très bien ce qui m’entourait. La société elle-même, comment elle fonctionnait. Avec mes parents, les rapports ont toujours été extraordinairement sains, on pouvait tout se dire. Je n’avais pas vécu de désordres relationnels dans ma famille. Je les ai affrontés en en sortant. Quand je suis arrivée à la maternelle, le choc a été rude. Le monde me terrorisait. Je me revois dans la cour de l’école, solitaire, effrayée. » Pour cette raison peut-être, elle reconnaît que parfois, arrimée à des films par trop tragiques, endossant des rôles très noirs, il lui arrive de protéger son propre fils en s’éloignant de lui, le temps d’un tournage. « Je veux lui éviter d’être atteint par ricochet par les mauvaises ondes d’un film, celles que je porte avec le personnage que j’interprète. J’ai été très heureuse sur le film des frères Dardenne, bien que j’aie dû y passer mes journées en petite forme. Au retour, comme je suis maman, je devais gérer cet état. Faire face. Alors, quand c’est devenu trop dur, je me suis mise à distance. Jouer une dépressive, cela vous rend dépressive tout le temps, et, avec mon dernier rôle, sur le tournage de “Macbeth”, ça n’était pas mieux. »

Sans être fataliste, Marion Cotillard estime « que les choses vous arrivent quand elles doivent vous arriver. Heureusement, j’ai la capacité de prendre du recul ». Et s’il est une chose qu’elle ne craint pas, c’est la chute. « Les résultats, les récompenses, tout cela c’est du passé. Aujourd’hui, ce qui me met en joie, c’est d’être à Cannes à nouveau. J’ai vraiment découvert ce festival il y a deux ans. Quand on est une petite actrice avec pas trop de choses à y faire, on souffre à Cannes, c’est une trop grosse machine. Mais quand on y vient pour défendre un film, c’est extraordinaire. » Les frères Dardenne sont bien partis. Leur film est bon et ils ont, pour le défendre, une sacrée comédienne.

May 2014
English Press  •  By  •  0 Comments

The French star of ‘The Immigrant’ channels old-world America and pushes herself to exciting new places

In the opening moments of The Immigrant, James Gray’s operatic epic set in 1920s New York, two women stand in line at Ellis Island after an arduous transatlantic journey. They converse in Polish, keeping each other’s spirits up by imagining happier times ahead. Their skin is pale and plain, their drab clothes nearly indistinguishable from darkness of the room. It’s really only when one of the women breaks into a smile, her round face alighting just so, that you realize you’re watching Marion Cotillard.

It’s strange to call an Oscar-winner underrated, but somehow that description still fits Cotillard. Yes, she’s an international star, a muse for both Christopher Nolan and Woody Allen, and the red carpet representative for Christian Dior. Her portrayal of the iconic chanteuse Edith Piaf in La Vie en Rose (2007) practically made her a national treasure in her native country (she’s one of the highest paid actresses in France) and nabbed her that year’s Best Actress Oscar. But when it comes to the work itself, people are still apt to rhapsodize about her beauty over her chops; even her Academy-ignored portrayal of a paraplegic in Rust and Bone (2012) drew more mentions of her nude scenes than actual praise for her performance.

In a perfect world, however, The Immigrant would change the conversation about Cotillard in a profound way. The Gallic star doesn’t just nail an accent; she goes the full-on Streep route, speaking fluent Polish, immersing herself in the role of an early-20th-century heroine and supporting the emotional weight of the whole movie, not to mention that of generations of self-sacrificing émigrés, in her brim-full saucer eyes.

“I like when I say yes to a project and don’t know if I’m going to be able to do a good job,” Cotillard says. One among the poor huddled masses, her Ewa Cybulska might have been a cliché in the hands of other actresses: a “fallen” woman who is taken in by a shady theater manager (Joaquin Phoenix) and forced to resort to extreme means in order to survive. But Cotillard doesn’t play a symbol. She’s fully alive on screen — resourceful and responsive, damaged and defiant, loving and feral. “Acting is an intelligence,” director James Gray says. “I don’t mean intelligence in that they can talk to you about the Manhattan Project or something; I’m talking about an emotional awareness, an understanding of human beings and human behavior. Marion certainly has that.”

And then there’s matter of the dialogue. If Gray’s script included just a few lines in a foreign tongue, perhaps she could have handled it phonetically. But try 20 pages of Polish dialogue, and only two months in which to learn the language. “I could have learned Chinese — it would have been the same thing,” Cotillard says. “There were, like, three words that sounded or looked like English or French. The rest of it was like, pfft…I couldn’t believe it. But I needed to understand everything I said. Even the two letter words — I needed to know what they were. It was super stressful.”

“She was miserable,” Gray confirms. “And she did it brilliantly.” In the film, you never get the sense that she’s merely remembering her lines, or that she’s flaunting her achievement for our amazement. She’s inside the language, and in the moment. “It’s not a stunt,” said Gray. “She’s acting it.”

The language issue may have presented an extreme case, but Cotillard said she’s always drawn toward uncharted territory — both metaphorically and literally.”I’m really happy to have the freedom to explore different cultures. But this freedom has a price,” she said. “The price is that on set I’m not as free as I would be in French. Or even in English.” It’s also resulted in her being a bit of an outsider everywhere she works, and has likely contributed to her work being less celebrated than if she were the belle of one particular ball.

These days she pursues as many projects overseas as she does at home. But though she’s appeared in major American films like The Dark Knight Rises, Midnight in Paris, and Public Enemies, she’s still very selective about her work in Hollywood. That her first starring role in a U.S. film involves speaking 40% of her dialogue in Polish should tell you all you need to know. “I really need to have a big jump between projects,” she said. “”I want that people wouldn’t recognize me in the next movie. I want to be different all the time. I don’t think I would do a good job if I was doing the same thing.”

Cotillard uses words like “job” and “work” so often that they start to sound like what they mean. As if it’s all part of the discipline required for her to be as great as she expects herself to be. “The thing is, I know some actors, no matter what happens, they’re going to be good. If they don’t work, they’re going to save their ass,” she said, pushing a stray strand of hair behind her ear. “I’m not this kind of person. If I don’t work, I’m just a super bad actress. So I need to work.”

Like fellow countrywoman Juliette Binoche — a hero of hers since childhood — Cotillard says she keeps a list of directors she’d like to work with. But rather than reveal other names on the list, she talks instead about one that isn’t. “There was one director that I got rid of on my list after meeting him,” Cotillard says coyly. “And he’s one of my favorite directors — the top of the list. But I was a little disappointed. There was a disconnection that was kind of painful for me.” But if she’s proven anything over the year, it’s that she has an her ability to make even seemingly impossible things work. “I might put him back on the list. He’s still in the back of my mind.”